Waar de World Tour jaarlijks van start wordt geschoten ‘Down Under’, daar komt de rest van de wielerwereld de laatste jaren op gang met een aantal etappes rondom het Argentijnse San Juan. Daar, in de Vuelta a San Juan doemt ook jaarlijks de eerste grote scherprechter van het seizoen op: Alto de Colorado. Dit jaar is de waarde van de etappekoers voor veel renners misschien wel groter dan ooit.

De tochten over de bergtoppen spelen in menig profwielrennersbestaan natuurlijk jaarlijks een belangrijke rol in het verloop van het seizoen. Het overgrote deel van de etappekoersen krijgt er vorm en een substantieel aantal eendagskoersen wordt erop beslist. Dit jaar zal elke centimeter beklimming voor de temmers van de bergpassen echter meer waarde hebben dan ooit tevoren. 2018 is immers het wielerjaar dat eindigt op de bergtoppen rondom Innsbrück. In de Oostenrijkse stad wordt voor het eerst in vele jaren immers een wk dat de klimmers op het lijf geschreven is verreden. Wetende dat het aantal bergen in de Vuelta a San Juan is uitgebreid naar negentien, is het niet vreemd dat het voor sommige renners voelt alsof er vroeg iets te halen valt.

De missie van Nibali

Dat de koers in het noordwesten van Argentinië meer waarde heeft dan in andere jaren is niet direct te zien wanneer een blik op het startveld wordt geworpen. Wel staat bijvoorbeeld bovenaan dik gedrukt de naam van Vincenzo Nibali. De 33-jarige Haai van Messina wil dit jaar veel winnen, maar de wereldtitel misschien nog wel het allerliefst. Op weg naar dat doel is elke meter die niet vlak verloopt er daarom één. De Siciliaan voelde zich bovendien altijd al thuis in de warmte van Argentinië in januari. Al vele jaren begint daar zijn nieuwe wielerjaargang. Voorheen liet hij zich graag zien in de vorig jaar ter ziele gegane knuffelkoers Tour de San Luis. Hier lag de basis voor eindzeges en podiumplaatsen in de Vuelta, Giro en Tour. Juist in het jaar waarin Argentinië niet in zijn agenda voorkwam, 2015, was er geen podiumplaats.

Opvallend is dat de route van Nibali niet vaak gekopieerd wordt, gezien het deelnemersveld. Egan Bernal en Eduardo Sepulveda waren vorig jaar nog relatief onbekend. Damiano Cunego en Jhon Darwin Atapuma niet van hetzelfde kaliber. Slechts Bauke Mollema en Rui Costa kwamen er met klassementsaspiraties. Dit jaar is dat al niet veel anders. Sepulveda en Atapuma zijn er opnieuw, terwijl Trek Jarlinson Pantano en Bora-Hansgrohe Rafal Majka sturen. Slechts Tiesj Benoot (Lotto-Soudal) gelooft naar eigen zeggen ook in de waarde van de Argentijnse klimkilometers voor het jaar 2018. Al doet hij het voor andere doeleinden dan de Italiaan.

Ritten kapen met Gaviria

Niet alleen de mannen die in oktober goed willen zijn beginnen hier al aan hun queeste. Ook enkele mannen die al eerder hoge ogen willen gooien denken in de straten van San Juan een goede basis te kunnen leggen. Neem bijvoorbeeld Fernando Gaviria. Voor zover hij nog niet doorgebroken was deed hij dat in 2017 wel in de Giro d’Italia. De Colombiaan reeg de dagzeges aaneen en had de leiderstruien in de eerste week voor het uitkiezen. De basis daarvoor legde hij in in San Juan, waar QuickStep vorig jaar vijf sprints won. Gaviria en zijn locomotief Maximiliano Richeze pakten er ieder twee, Tom Boonen maakte met zijn allerlaatste profzege het feest compleet.

Nu Gaviria met speels gemak de interne concurrentiestrijd met Marcel Kittel in zijn voordeel heeft beslist, ligt zijn doel voor 2018 twee maanden verder dan in 2017. Wat hij deed in Italië wil hij nu ook doen in Frankrijk. San Juan was een belangrijke factor in zijn vorige kruistocht, dus waarom zou dat dit jaar anders moeten zijn. Bovendien zou de Colombiaan graag hoge ogen in Vlaanderen en Roubaix gooien, de zekerheid van een aantal sprints in de zon en voldoende hoogtemeters die inhoud geven, zijn dan meer dan alleen maar meegenomen. Het verloop van 2017? San Juan geeft antwoord.

Schrijf u in voor de Bezemwagen

Iedere week de Bezemwagen direct in uw inbox ontvangen? Dat kan! Schrijf u nu in en krijg de Bezemwagen elke vrijdagmiddag rond 12.00 in uw mailbox! In de nieuwsbrief vindt u niet alleen het belangrijkste nieuws van de afgelopen week verzameld, maar ook iedere week een exclusief groot wielerverhaal, speciaal voor de Bezemwagen. Daarnaast zal de brief regelmatig leuke acties en extra’s bevatten.

Inschrijven voor de Bezemwagen: