In een sport waarin de staat van het team sterk afhankelijk is van de sterkste man, is het lastig om te bepalen welk team nu eigenlijk het beste is. Eerder dit jaar werd daarom de Hammer Series al gelanceerd, juist om het team meer aanzien te geven. Toch is er sinds 2012 maar één echt meetmoment om te zien hoe de teams ervoor staan. Het gaat dan natuurlijk om het wereldkampioenschap ploegentijdrit. Dit jaar lijkt de strijd heviger te worden dan ooit tevoren.

Nog maar een jaar geleden, toen het internationale wielercircus neerstreek in Qatar om elkaar te bestrijden in Doha, leek de ploegentijdrit ten dode opgeschreven. Niet meer dan zeventien teams, waarvan zeven van buiten de World Tour, kwamen aan de start. Dit had alles te maken met de eeuwig woedende strijd tussen de UCI en de AIGCP. De UCI zag graag dat het evenement serieuzer werd genomen en wilde dit met maatregelen afdwingen. De AIGCP reageerde door de teams uit World Tour op te roepen de ploegentrijdrit dan te boycotten. De oproep kreeg ook gehoor onder de Procontinentalteams. Met een vermagerd startveld als gevolg.

Alles is anders

 
Hoe snel de wielerwereld kan veranderen blijkt wel uit de manier waarop naar hetzelfde evenement een jaar later wordt gekeken. Het kleinere startveld is echter voortaan gebruikelijk en is er geen verplichting voor ploegen om te starten. Wordt er wel gestart, dan komt men om te winnen. Was het in Doha, onder andere door de hoge kosten voor de ploegen, nog lastig om iedereen op één lijn te krijgen, daar is het in Bergen dringen om een plekje in de line-up te bemachtigen. Meer dan ooit zijn teams voornemens om de eeuwige tweestrijd tussen BMC Racing en QuickStep Floors te doorbreken. 

Niet alleen het feit dat Bergen in Noorwegen iets gemakkelijker en goedkoper te bereiken is geeft de doorslag voor teams om een gooi naar de titel te doen. Ploegen als Team Sky, Movistar en ook Team Sunweb waren immers in 2016 ook gewoon aanwezig. Het echte verschil zit hem in het parcours. Met een korte en een wat langere klim onderweg en een kasseienstrook vlak voor het einde is er dit jaar meer nodig voor de winst dan alleen de grote molen driekwartier kunnen ronddraaien. Dit is dan ook wat teams aantrekt om eens een serieuze gooi te doen.

De eer van BMC

Dat QuickStep Floors de wereldtitel voor zich opeiste in Doha bleek geen opmaat voor een succesvol jaar in 2017. Sterker nog, juist de grote concurrent ging vrijwel overal waar de discipline geprogrammeerd stond aan de haal met de overwinning. Zo trok de Amerikaanse formatie bijvoorbeeld aan het langste eind in de Ronde van Catalonië, de Tirreno-Adriatico en, vooral, de Ronde van Spanje. Daardoor lijkt het op het eerste gezicht zo dat juist BMC meer te verliezen heeft dan QuickStep Floors.

Toch is dit niet geheel het geval. Meer dan in elke andere discipline van het wielrennen op de weg spelen namelijk allerlei factoren anders dan hard kunnen rijden een rol. Zo waren de drie voorgenoemde ploegentijdritten allen in geen enkele vorm te vergelijken met het parcours dat in en om Bergen is neergelegd. Waren de parcoursen in de Vuelta en de Tirreno nagenoeg vlak, daar was het in Catalonië voortdurend op en af. Moet er dan toch één worden aangewezen die als graadmeter kan tellen voor wat de teams in Bergen moeten kunnen, dan is het de race tegen de klok in Catalonië. Daar sloeg BMC Racing in 41,3 kilometer een gat van 44 seconden met Team Sky en 58 seconden met Movistar.

Het geheim van QuickStep

In diezelfde ploegentijdrit over de Catalaanse wegen kwam de regerend wereldkampioen niet verder dan plek tien. De Belgische formatie moest meer dan twee minuten prijsgeven. Niet direct een prestatie om met trots op terug te kijken als kampioen in de discipline. Wie echter kijkt naar de line-ups in die wedstrijd ziet dat van alle kanshebbers voor komende zondag juist QuickStep in Catalonië met een team reed dat in niets leek op de ploeg die zondag aan de start zal staan.

Sterker nog, QuickStep komt gedurende het wielerseizoen nooit met een formatie op de weg die voor meer dan vijftig procent bestaat uit de renners die jaar in jaar uit om de podiumplekken strijden tijdens het wereldkampioenschap. In Catalonië stond zelfs geen enkele renner aan de start die straks in Noorwegen in de definitieve line-up ook zijn opwachting maakt. 

Wie een inschatting wil maken van wat de titelverdediger kan heeft niet veel meer informatie dan de race van een jaar eerder in Qatar. Tel daar ook nog eens bij op dat locomotief Tony Martin is verdwenen en wordt vervangen door Philippe Gilbert. Ook een andere Duitse tempobeul is in 2017 niet van de partij, Marcel Kittel is ingeruild voor Jack Bauer. Aangevuld met de vorig jaar wel aanwezige Niki Terpstra, Julien Vermote, Yves Lampaert en Bob Jungels is de afgelopen tijd regelmatig getraind op een nagebootst parcours. Wat de ploeg daadwerkelijk kan is daardoor voor vrijwel iedereen eigenlijk een geheim.

De uitdagers

Eén van de meest fascinerende ploegentijdritmomenten van 2017 vond plaats op de Limburgse wegen. Daar werd met tijdens de Hammer Series met de Hammer Chase een hele nieuwe draai aan het evenement gegeven. Dat nam niet weg dat de ploegen in grote lijnen nog wel op dezelfde wijze de wedstrijd aanpakte. De stijd om de dagzege, in ieder geval in optische zin, ging in het Limburgse landschap tussen Team Sunweb en Team Sky.

Het is niet ondenkbaar dat deze twee teams zich dit jaar ook in de strijd om de grootste ploegenprijs van het jaar zullen mengen. Niet in de laatste plaats omdat de komende twaalf maanden meer en meer in het teken zullen gaan staan van het duel tussen Chris Froome en Tom Dumoulin. De strijd waar de liefhebbers zo vurig op hopen zou weleens in deze wedstrijd kunnen worden afgetrapt en direct een vervolg kunnen krijgen in de individuele tijdrit later deze week.

Team Sky neemt naast Chris Froome twee nationale tijdritkampioenen mee door Michal Kwiatkowski en Gianni Moscon te selecteren. Ook de winnaar van de openingstijdrit in de Tour de France, Geraint Thomas, zal erbij zijn. Tel daar oud-wereldkampioen tijdrijden Vasyl Kyrienka bij op en de kracht van het team lijkt duidelijk. De laatste plek in de line-up is gereserveerd voor Owain Doull.

Ook Team Sunweb neemt een flink aantal specialisten mee. In de eerste plaats zijn dat Tom Dumoulin en de in blakende vorm verkerende Wilco Kelderman. Lennard Kämna liet zijn kracht in de ploegentijd al eens zien in de gewonnen race tegen de klok in de Hammer Series. Het team heeft verder plaats voor Sam Oomen, Michael Matthews en de andere man in grote vorm Sören Kragh Andersen. De laatste twee zijn vooral gekozen met het oog op het parcours.

Anders dan andere jaren

In dat laatste weetje zit dan ook het belangrijkste verschil ten opzichte van de voorgaande vijf jaren verscholen. Het parcours van de ploegentijdrit zal dit jaar een belangrijke rol spelen. Het is bijvoorbeeld niet voor niets dat juist Philippe Gilbert een rol belangrijke rol zal spelen in de tactiek van QuickStep. Met zowel beklimmingen en kasseien is de plek van elke renner in de volgorde zeer van belang en luisteren de lengte van de aflossingen zeer nauw. Iedereen moet immers precies op het juiste moment op kop komen.

Ook Team Sky zal graag zien dat Kwiatkowski dan wel Moscon aan het eind nog iets over heeft op de kasseien terwijl Froome juist van grote waarde op de beklimmingen zal moeten zijn. Bij Team BMC is juist meer gekozen voor de vaste formatie en minder voor specialisten op specifieke delen van het parcours. Het zal dan ook zeer interessant worden om te zien welke tactiek meer waarde zal blijken te hebben. Heeft het domineren van de discipline door steeds dezelfde mannen de weg op te sturen voldoende opgeleverd om blindelings iedereen te kunnen verslaan?

Andere krachten

Ondanks een zwak optreden in de Vuelta A España mag Team Movistar dit jaar zeker niet onderschat worden in Bergen. De ploeg reed in zowel Catalonië als in de Tirreno met een groot deel van de formatie die in Noorwegen aan de start zal komen en wist daarmee een vierde en een derde tijd neer te zetten. In beide gevallen werd van BMC Racing verloren, maar zowel Team Sky als QuickStep Floors hadden een keer het nakijken. Zoals ook Team Sunweb twee keer het onderspit moest delven. Met onder andere Jonathan Castroviejo en Alex Dowsett als aanjagers is dit team een zekere medaillekandidaat.

Het meest verrassende team zou echter heel goed ook LottoNL-Jumbo kunnen worden. Met Jos van Emden, Primoz Roglic en Victor Campenaerts heeft het drie wereldtoppers in het tijdrijden in de line-up. Tel daar Stef Clement en Lars Boom die ook meer dan regelmatig met de beteren meedoen bij op en weet dat ook Gijs van Hoecke een plekje heeft bemachtigd en de stelling dat dit team vooral bol staat van pure kracht is te onderbouwen. Dit zou in de slotkilometers veel kunnen opleveren.

Tot slot is er nog Team Orica-Scott. Dat stelt onder meer Michael Hepburn, Svein Tuft en Lukde Durbridge op. Stuk voor stuk mannen die weten wat het is om de klok en de concurrentie te verslaan. Dat nam niet weg dat ploegleider Matthew White op voorhand al stelde dat het parcours in Bergen het zwaarste is dat hij met zijn vliegende formatie tot op heden is tegengekomen. Terwijl deze ploeg toch in vier van de vijf voorgaande edities op het podium kwam te staan. White denkt dat het parcours een grotere factor zal spelen dan bijvoorbeeld de weersomstandigheden. Grote sterke mannen gaan het zeer lastig krijgen in de laatste twaalf kilometer.

Conclusie

Wie afgaat op de resultaten kan niet anders dan BMC en QuickStep als de topfavorieten zien. Voor het eerst in vele jaren is het echter zo dat het veld weleens veel dichterbij elkaar kan liggen. Het zou zelfs goed mogelijk kunnen zijn dat een derde hond met het been heen gaat. Al is het alleen al omdat de topteams opnieuw voor hun specialisten kiezen ondanks een zeer sterk afwijkend parcours.

Dit opent de deur voor nieuwe teams om zich in de strijd te mengen. Dit is niet geheel onbelangrijk voor het aanzien van de ploegentijdrit als geheel. Zowel op het wereldkampioenschap als in rondes is de discipline al vele jaren het mikpunt van flink wat kritiek. Een spannende, open strijd, zoals in de Hammer Series, zou zeer welkom zijn. Zeker wanneer de strijd de aftrap betekent van een twaalf maanden durend gevecht tussen de zwarte formatie uit Groot-Brittannië en de witte formatie uit Duitsland/Nederland.

Schrijf u in voor de Bezemwagen

Iedere week de Bezemwagen direct in uw inbox ontvangen? Dat kan! Schrijf u nu in en krijg de Bezemwagen elke vrijdagmiddag rond 12.00 in uw mailbox! In de nieuwsbrief vindt u niet alleen het belangrijkste nieuws van de afgelopen week verzameld, maar ook iedere week een exclusief groot wielerverhaal, speciaal voor de Bezemwagen. Daarnaast zal de brief regelmatig leuke acties en extra’s bevatten.

Inschrijven voor de Bezemwagen: