‘Mijn manager heeft al hele interessante gesprekken gehad met profploegen om eventueel in augustus al de overstap te maken.’ Paul Kneppers is hard op jacht naar een profcontract. De renner uit het Westland is gretig, gedreven en klimt harder dan menig Spanjaard de bergen over. Vorig jaar maakte hij als stagiair zijn debuut tussen de profs bij het Spaanse Caja Rural en voor die ploeg reed hij een verdienstelijke Ronde van Portugal. Het werd daarna enigszins stil rond de 27-jarige renner. Met het oog op komend seizoen vraagt Cycling Story hem naar zijn toekomstplannen.

Door Tim van Hengel

Hoe is het met je? Ben je de winter een beetje goed doorgekomen?
‘Het gaat erg goed met me. Zowel op persoonlijk gebied als op fietsgebied. Ik woon nu al een tijdje samen met mijn Argentijnse vriendin in Pamplona, wat erg leuk gaat en vastigheid geeft. Ik heb een zeer goede winter gehad en ik heb fysiek weer een stap vooruit kunnen zetten. Ik heb afgelopen weekend mijn eerste koers van het seizoen gereden waarin ik meteen al het berg- en tussensprintklassement heb gewonnen.’

‘Ik begon dit keer later met de voorbereiding op het seizoen dan normaal. Dit omdat ik in het begin van de winter van de ploegleiding te horen kreeg dat ik toch niet zou doorstromen naar de profs van Caja Rural en ik twijfelde wat ik moest doen. Maar op het moment dat ik mijn manager heb ontmoet, heb ik besloten door te gaan en is mijn motivatie weer helemaal terug gekomen. En met de motivatie om Caja Rural te laten zien dat ze daar de verkeerde keuze hebben gemaakt, ben ik meer dan 100% gemotiveerd. Dus in januari en februari heb ik meer en beter getraind dan ooit. Waar ik veel verschil zie ten opzichte van vorig jaar is mijn herstelvermogen na lange en zware trainingen en mijn sprintcapaciteien. Dat laatste is iets waar ik heel veel op heb getraind in de winter.’

Hoe kijk je terug op vorig seizoen?
‘Ik kijk triest terug op vorig jaar. Mede aan mezelf te danken en aan de ploeg Caja Rural die haar woord niet is nagekomen. Mij is beloofd dat ik door zou stromen naar het pro-continental team als ik bij de beste drie zou behoren van de opleidingsploeg. Dit behoorde ik, maar vanwege andere interesses werden anderen gekozen. Toen is mij beloofd dat ze me een jaar zouden onderbrengen bij het continentale team Burgos, maar dat werd later teruggenomen. Mijn fout is geweest dat ik het hele jaar niet met andere profploegen heb gepraat. En ik heb nog nooit een manager gehad. Ik heb me nooit verdiept in het hoe te onderhandelen met profploegen. Stom, want waarom stromen vele wielrenners door naar de profs die minder hard rijden dan anderen die niet doorstromen…? Hoewel ik minder uitslagen heb gereden dan het jaar ervoor (in 2010 26 keer op het podium, inclusief bergklassementen, en in 2011 14 keer) was ik fysiek een stuk beter.’

Wat ga je dit seizoen doen? Wat zijn je verwachtingen?

(foto: © Paul Kneppers)

‘Zodra ik had besloten het nog een laatste jaar te proberen, was het al laat in de herfst en kon ik nog bijtekenen bij een ploeg van Pamplona (waar ik woon); een samenvoeging van twee ploegen: Telcom (mijn oude ploeg waar ik drie jaar bij heb gereden) en Azysa. Deze ploeg heeft een heel mooi wielerprogramma met veel etappekoersen. Ik zal alle belangrijke etappekoersen van Spanje rijden en daarbij als gastrenner met een andere ploeg een aantal etappekoersen in Portugal. Ik voel me erg goed in de ploeg en erg op mijn gemak, het gaat er heel relaxt aan toe. Ik concentreer me dit jaar alleen op de wedstrijden die van belang zijn. Ook wil ik met Westland Wil Vooruit een aantal wedstrijden in Nederland rijden om daar mijn gezicht te laten zien.’

‘Ik verwacht dat ik dit jaar fysiek weer vooruitgang ga boeken en meer uitslagen ga rijden dan voorgaande jaren. De eerste twee etappekoersen gebruik ik om mezelf in vorm te rijden (Volta ao Alentejo, 22 maart-25 maart, en Vuelta al Uruguay, 30 maart-8 april) om daarna te scoren in de Vuelta a Castellon en Vuelta a Extremadura.’

Wat zijn je verwachtingen voor de toekomst?
‘Zoals ik al zei, heb ik voor het eerst een manager; iemand waar ik vertrouwen in heb en indrukwekkend veel contacten heeft. Door hem heb ik plots een hele positieve verwachting voor mijn toekomst. Mijn manager heeft al hele interessante gesprekken gehad met profploegen om eventueel in augustus al de overstap te maken. Hij heeft mij haarfijn uitgelegd hoe het wereldje hier in Spanje in elkaar steekt om die overstap te kunnen maken. Ik weet wat ik moet doen tot die tijd: mezelf laten zien in bepaalde koersen, uitslagen rijden. Mijn manager doet de rest.’

Website Paul Kneppers: PaulinSpanje.weblog.nl
Profielschets: Nederlanders in Portugal – deel 4